Coach Nemanja Stevanović: ’AZC ambassadeur in Europa’

Nemanja Stevanovic: ,,Ik ben een professionele coach en ga ergens heen voor de sport als ambassadeur van het waterpolo. Sport verbindt mensen.’’© Foto Orange Pictures/Gertjan Kooij

Gertjan van Geen
Alphen aan den Rijn

Het eerste half jaar van Nemanja Stevanović bij AZC verliep niet als gepland. Het uitblijven een verblijfs- en werkvergunning was frustrerend voor de Servische waterpolocoach, die daardoor bijna twee maanden lang noodgedwongen van een afstand moest toekijken. Nu de formaliteiten geregeld zijn, kan hij recht op zijn doel af: de dubbel winnen met de Alphenaren en de huid zo duur mogelijk verkopen in de Europese Champions League. ,,Het gaat stap voor stap. Succes komt niet van de ene op de andere dag’’, zegt de 34-jarige Stevanović aan de vooravond van een nieuw Europacupduel, uit tegen het Hongaarse Eger.

Hij heeft op jonge leeftijd al een schat aan internationale ervaring opgedaan. Stevanović was eerlijk genoeg naar zichzelf om te weten dat een professionele carrière als actief waterpoloër er niet in zat. In een land dat bulkt van het talent sneeuwde Stevanović onder. ,,Mijn leven bestond uit water. Als klein kind sprong ik al elke dag het zwembad in. Op m’n 23ste kon ik als jeugdcoach aan de slag bij Zemun in Belgrado. Daar heb ik het vak geleerd. Het is mooi om te zien hoe kinderen dagelijks beter worden als je ze hard laat werken en motiveert.’’

Zijn resultaten bleven niet onopgemerkt. SC Austria verleidde hem om in Wenen om de jeugdopleiding te verbeteren, waarna de Servische waterpololegende Dejan Savic hem als president van Rode Ster naar het opleidingsinstituut haalde, waar hij verder bouwde aan zijn cv. ,,Dat toonde mij dat mijn werk gerespecteerd werd. Savic is een van de allerbeste spelers ooit geweest en een van de beste coaches. Het was bijzonder om zo veel van hem te kunnen leren.’’

Midden-Oosten

In Israël kreeg hij de kans om voor het eerst senioren te coachen. Stevanovic maakte Hapoel Qiryat Tivon kampioen en verliet de club na twee jaar om in Saoedi-Arabië bij Al-Qisidaya aan de slag te gaan. Het geld was er goed, het niveau minder, laat staan de politieke situatie. ,,Over politiek praat ik niet’’, zegt Stevanovic resoluut. ,,Ik ben een professionele coach en ga ergens heen voor de sport als ambassadeur van het waterpolo. Sport verbindt mensen. Het feit dat ze zelfs in Saoedi-Arabië spelen, betekent dat waterpolo overal ter wereld in alle culturen voorkomt. Ik respecteer alle culturen. Natuurlijk was het voor mijn vrouw niet eenvoudig om mee te gaan naar het Midden-Oosten, maar ik heb geluk met haar. Ze begrijpt mij en mijn werk en volgt me.’’

Bij AZC krijgt Stevanović de kans om naam te maken in Europa. De club die hunkert naar nieuwe successen - het laatste landskampioenschap dateert van 2003 - zag in de Serviër de missing link. Met een contingent buitenlandse spelers uit Servië, Italië, Griekenland en Hongarije, aangevuld met een paar Nederlandse toppers, moeten oude tijden herleven. Daarnaast kreeg de club voor dit en volgend seizoen een wild card voor de Champions League. Daarin is AZC voorlopig een kleine speler. De eerste vijf duels gingen, op eentje na, ruim verloren. Stevanović: ,,We gebruiken de Europa Cup om beter te worden en het gaat ook steeds beter. AZC is de Nederlandse ambassadeur in Europa. Het niveau stijgt erdoor. En ja, door de Champions League leert Europa mij ook kennen.’’

Om het Nederlandse niveau in zijn totaliteit op te krikken, hoopt de Serviër meer vaderlandse spelers aan zich te binden. Ook bondscoach Robin van Galen juicht het toe als internationals vanwege de Champions League voor AZC gaan kiezen, weet Stevanović. ,,Het is belangrijk om goede Nederlanders te hebben. Er spelen er nu een paar in het buitenland. Die volg ik. We gaan zien wat de toekomst brengt, maar het is de bedoeling om het aantal buitenlanders af te bouwen. Als het aan mij ligt, komen er zelfs steeds meer jongens uit Alphen in het team. Zaterdag, als we tegen Eger spelen, zit Stan de Mey bij de selectie. Hij is pas 16 jaar, maar toont passie, karakter en werkt hard. Dat herken ik, dat respecteer ik en dat wil ik belonen. Leeftijd en nationaliteit spelen op dat moment geen rol.’’

Meer nieuws uit Sport Regionaal

Ombudsteam

Ons Ombudsteam springt in de bres voor de consument.