Estec als kloppend hart Space Valley

Estec als kloppend hart Space Valley
Astronaut André Kuipers (l) en Franco Ongaro in Space Expo tijdens de lancering van de Europese verkenner Philae op komeet 67P/Tsjoerjoemov-Gerasimenko.
© ANP
Noordwijk

Aan de vooravond van het 50-jarige bestaan van Estec in Noordwijk is directeur Franco Ongaro (60) een tevreden mens. Het testcentrum van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA, waar hij sinds april 2011 leiding aangeeft, is een ’geweldige plek’ om te werken. Natuurlijk, zoiets zal elke directeur van zijn organisatie zeggen, maar uit zijn mond klinkt dat niet plichtmatig. In een zaaltje van het futuristische hoofdkantoor van digitaliseringsbedrijf Decos neemt Ongaro de tijd om met aanstekelijk enthousiasme honderduit te vertellen over zijn bedrijf.

Zijn wieg stond in Milaan, maar erg verbonden aan de stad van zijn jeugd voelt hij zich niet. ,,Destijds was Milaan een lelijke stad.’’ Zijn hart heeft Ongaro verpand aan Bergamo in de Italiaanse Alpen, waar zijn ouders vandaan kwamen. ,,Ik ben een jongen van de bergen.’’ Alhoewel, zegt hij na een bedachtzaam moment, Milaan heeft toch zijn invloed wel gehad. ,,De meeste bergjongens spreken geen drie woorden achter elkaar.’’

Die liefde voor de bergen heeft hij gemeen met andere bergjongens van ESA: directeur Aardobservatie Joseph Aschbacher, de Tiroler boerenzoon, en directeur Wetenschap Günther Hasinger (63) uit Oberammergau. Of het ermee te maken heeft, blijft lastig te zeggen, maar Ongaro kan goed met ze overweg.

Onder Ongaro’s leiding heeft Estec Noordwijk de deuren opengegooid. Toen hij in 2011 met zijn werk begon, viel het hem op dat de meeste Nederlanders niet wisten wat er achter de hekken van het 45 hectare grote duinterrein gebeurt. ,,We waren het best bewaarde geheim van Nederland.’’

Hij besloot dat Estec met open dagen, evenementen zoals de Industry Space Days en wetenschappelijke symposia zoals ESOF 2022, moest ’participeren’ in de regio. Jaarlijks trekt Estec nu al 100.000 zakelijke bezoekers, wat in Ongaro’s ogen de bouw van een nieuw ontmoetingscentrum noodzakelijk maakt. Maar ook met de Leidse Instrumentmakersschool, Airbus Defense and Space Netherlands en de universiteiten van Leiden en Delft haalde hij de banden aan. ,,We hebben het geluk dat in Delft de grootste opleiding lucht- en ruimtevaarttechniek van Europa zit en dat de Leidse Sterrewacht één van de belangrijkste Europese centra is voor astronomisch onderzoek.’’

Satelliet

Natuurlijk, zegt Ongaro, Estec werkt in een Europese context. 97 procent van het budget komt van de lidstaten. ,,Maar we kunnen geen eiland zijn. Iedereen, Nederlanders, maar ook ondernemers en onderzoekers uit andere Europese landen, moet hier een ruimtevaartbedrijf kunnen beginnen.’’ De tijd is er rijp voor, meent hij. ,,De Nederlandse ruimtevaart is actiever geworden, commerciëler ook.’’ Mede door het enthousiaste ambassadeurschap van astronaut André Kuipers zijn de ogen van de Nederlanders voor de ruimtevaart geopend. ,,Ze beseffen dat vanzelfsprekende zaken als nieuws, beursberichten, het weerbericht en zelfs de Whatsappjes die zij naar de buurman sturen, via een satelliet gaan. De ruimte is ons dagelijks leven.’’

ESA staat in het hart van grote technologische veranderingen die ons leven de komende decennia zullen veranderen. Het Europese plaatsbepalingssysteem Galileo en 5G-verbindingen zullen het ’internet der dingen’ mogelijk maken, inclusief de zelfrijdende auto. Intensieve aardobservatie, die mogelijk wordt met de Sentinelsatellieten, leidt tot meer inzicht in het weer en helpt boeren bij het vergroten van hun oogsten. Satellieten, zegt Ongaro met nadruk, zijn de ruggengraat van al die ontwikkelingen. ,,Als data de nieuwe olie zijn, zoals vaak wordt gezegd, dan zijn satellieten de pijpleidingen, raffinaderijen en de tankstations ineen.’’

Estec viert dinsdag dat het 50 jaar geleden is dat prinses Beatrix en prins Claus Estec officieel openden. Veel faciliteiten uit die tijd voldoen niet meer aan de eisen van nu en zijn aan vervanging of een grote opknapbeurt toe. Maar niet alleen zijn eigen terrein gaat op de schop. Ongaro ziet dat het hele gebied tussen Noordwijk en Delft ’een grote transformatie doormaakt’. ,,Space Valley moet het worden! Niets ten nadele van de boeren, maar onze kinderen zullen niet begrijpen waarom dit gebied de ’Bollenstreek’ heet.’’

Meer nieuws uit Leiden