Astronaut Mindy Howard volgt André Kuipers op in de ruimte

Mindy Howard.
© Publiciteitsfoto
Leiden

Mindy Howard uit Zoetermeer (54) is waarschijnlijk de eerstvolgende Nederlandse astronaut die na André Kuipers de ruimte in gaat. Howard, die zowel de Amerikaanse als Nederlandse nationaliteit heeft, hoopt in 2023 mee te gaan als mentale coach op een van de eerste toeristische ruimtereizen.

Werken als astronaut voor de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA was een meisjesdroom van Howard. Na haar promotie tot ingenieur aan de TU Eindhoven slaagde ze er in 1990 in om te worden toegelaten tot een astronautenopleiding. Daarmee kwalificeerde ze zich tot één van NASA’s ’higly qualified astronaut candidates’, een selecte groep van 200 aspiranten die in principe geschikt is voor een missie in de ruimte. Van een vlucht is het echter nooit gekomen.

Astronauten moeten zich niet alleen lichamelijk, maar ook mentaal voorbereiden op een ruimtereis. Gelanceerd worden, verblijven in een kleine capsule, vertrouwen op de betrouwbaarheid van de techniek, dat alles kan uiterst stressvol zijn. ESA en NASA selecteren daarom koele kikkers voor het astronautenvak, en leren ze tijdens hun opleiding hoe ze moeten omgaan met aanvallen van paniek, angst en claustrofobie. Commerciële ruimtevaartbedrijven als Blue Origin, SpaceX en Virgin Galactic kunnen daar echter niet terecht. Howard begon daarom een eigen bedrijf, Inner Space Training, dat commerciële astronauten mentaal voorbereidt op een vlucht.

Het Britse bedrijf Blue Abyss wil in 2023 vier ruimtetoeristen trainen voor een korte vlucht in de ruimte. „Ze zijn dan wel rijk, psychisch gezien zijn ze niet anders dan andere mensen”, zegt Howard. Het bedrijf vroeg haar om ze te trainen, en ook om met ze mee te gaan als mentale coach. Het is wel ironisch dat de coach tegelijk met de reizigers haar ’ruimtedoop’ beleeft. „De vlucht kan voor mijzelf ook verrassingen opleveren”, erkent ze. Maar ze denkt dat ze de vier wel tot steun kan zijn. „Ik heb zoveel getraind, dat ik geen problemen verwacht.”

Het is nog niet bekend welke commerciële ruimtevaartorganisatie de vlucht uitvoert. De organisatie AdvancingX, die de vier toeristen via een competitie werft, onderhandelt hierover met Virgin Galactic en Blue Origin.

Het is de bedoeling dat de toeristen een parabool beschrijven. Ze verlaten de aarde nét, ze ervaren vier minuten gewichtsloosheid en zien de bolling van de aarde. Daarna schiet de capsule de dampkring weer in. De totale vlucht duurt anderhalf uur. Dat is kort, maar de toeristen ervaren alle G-krachten die professionele astronauten ook meemaken. „Tijdens de heftige stukjes kan ik een toeverlaat zijn.”

Als ze de reis maakt, is Howard 57 of 58. NASA heeft geen leeftijdsgrens, maar voor een astronaut is ze toch niet de jongste. „Ik weet het. Ik doe alles wat ik kan om gezond te blijven. Ik sport, ik eet gezond, ik laat pijntjes zo snel mogelijk behandelen.”

Meer nieuws uit Leiden

Ombudsman

Ombudsmannen Durk Geertsma & Ed Brouwer springen in de bres voor de consument.