Alphense softwaremagnaat Machiel van der Schoot ziet zich ’als enorme winnaar’ van de coronacrisis: ’We haalden onze beste omzet ooit’

Machiel van der Schoot in het kantoor van Sera.© Foto Hielco Kuipers

Rutger de Quay
Alphen aan den Rijn

Nu de coronacrisis zo goed als ten einde is, is het tijd om de balans op te maken. Hoe hebben ondernemers en instanties in Alphen aan den Rijn de coronacrisis doorgemaakt, en hoe kijken ze erop terug? Met vandaag: Machiel van der Schoot. Hij is directeur van Sera, een automatiserings- en ’fullservice bureau’ voor software, marketing en design.

Op welke manier heeft de coronacrisis impact op een automatiseringsbedrijf?

„Wij adviseren bedrijven over hoe je software het beste kan gebruiken. Het software maken ging gewoon door, maar de consultancy ging behoorlijk op slot. Klanten hadden, tot aan de crisis, altijd de behoefte om die consultancy in levende lijve te doen. En de orders voor nieuwe automatiseringssystemen vielen ook weg: daarvoor moet je op de werkvloer rondlopen, kijken hoe een bedrijf in elkaar steekt en werknemers interviewen. Dat is face to face werk.”

Wat was je eerste gedachte toen de coronamaatregelen werden aangekondigd?

„Ik maakte mij niet zoveel zorgen. Het is geloof ik inmiddels de vierde crisis die ik heb meegemaakt als ondernemer. We hebben de financiële crisis van 2007 gehad, de millenniumproblematiek, en toen ik net begon was het ook een slechte financiële tijd.”

Dat was in eerste instantie. Is die houding nog veranderd op een later moment?

„Ik denk dat je eigenlijk als ondernemer – en dat geldt voor iedere ondernemer – genoeg financiële reserves moet hebben voor als het even tegenzit. Je moet in staat zijn om te reageren op veranderingen, en die kunnen soms plotseling zijn. In eerste instantie hebben we een matig financieel jaar gedraaid, maar wij kunnen ons geld op twee manieren verdienen. De eerste is rechtstreeks, met maatwerk, adviezen en dat soort zaken. We verkopen ook een product, dat moet ook ontwikkeld worden. Onze winst was in het eerste coronajaar erg weinig, maar we hebben ongelofelijk veel kunnen doen aan productontwikkeling, dat werkte in dit jaar en in 2021 weer ontzettend in ons voordeel.”

Dus dat was de manier waarop jij reageerde op de crisis?

„Inderdaad, ik ben gaan investeren. Maar dan moet je wel de ruimte hebben om dat te kunnen doen. Er komt geen geld binnen, maar er gaat wel geld uit, want je moet de salarissen en huur betalen. Maar ondanks dat vond ik de crisis wel een goed moment om de geldbuidel te trekken. Achteraf heb ik daar zeker geen spijt van.”

(Tekst gaat door onder de foto)

Een werknemer van Sera werkt aan een campagne.© Foto Hielco Kuipers

Je moest wel de salarissen van de medewerkers doorbetalen. Er zijn dus geen gedwongen ontslagen gevallen? Of heb je overheidssteun ontvangen?

„We hebben wel wat overheidssteun gehad – onze omzet liep behoorlijk terug. Een deel van die steun hoef ik niet terug te betalen, we hebben geen leningen genomen of uitstel van belastingbetaling aangevraagd.”

Waren er desalniettemin geen momenten waarop je ’s nachts piekerend wakker lag, nadenkend over het voortbestaan van je bedrijf?

„Die had ik niet. Dat is het voordeel als je bedrijf al 35 jaar bestaat. Als je het bedrijf niet helemaal leeghaalt, dan heb je voldoende vet op de botten om zo’n crisis te doorstaan.”

Was jouw bedrijf al gewend aan het thuiswerken?

„Zelf werk ik al m’n hele leven regelmatig gedeeltelijk thuis, ik zie er wel de voordelen van in. Maar er zitten zeker nadelen aan het thuiswerken. Als je met elkaar een product ontwikkelt, is het heel nuttig om de koppen af en toe bij elkaar te steken voor overleg. Maar de crisis heeft, op het gebied van thuiswerken, een aantal zaken bespoedigd.

Ook zien we dat bij onze klanten – dat vind ik een veel leuker proces. Waar wij voorheen heel veel in het vliegtuig zaten om naar klanten te gaan, is dat helemaal gestopt. De klanten zijn zelf nu ook gewend aan op afstand te werken. Dat vereist uiteraard de nodige technische infrastructuur. Dat proces was al aan de gang, maar dat heeft zich door die crisis enorm versneld. Technisch hadden we het allang voor elkaar, maar veel bedrijven vonden het ’in de cloud werken’ maar eng – ’dan kan iedereen bij je gegevens’ of ’wat als het internet het niet doet.’

Tot twee of drie jaar geleden wilden klanten hun servers in eigen huis hebben. Dat was al geen haalbaar model meer op de lange termijn, maar dat heeft zich ontzettend versneld door corona. Nu hebben wij geen enkele klant meer die nog een eigen server op de zaak heeft staan. Alles draait in de cloud. Je hoeft dus ook niet meer twintig keer per jaar in het vliegtuig te zitten. De klanten zijn minder bang geworden voor het werken op afstand of om een vraag per e-mail te stellen.

(Tekst gaat door onder de foto)

Sera is gevestigd in de Raadhuisstraat in Alphen aan den Rijn.© Cyclomedia

En voor een deel merken zij ook dat het een stuk goedkoper is. Als wij een week lang naar het Midden-Oosten moesten, dan zijn dat best heftige nota’s: reiskosten, hotelkosten… een weekje daar kostte al gauw 10.000 euro. Als blijkt dat dat niet zo nodig is, dan is een klant blij. Dan zijn wij weliswaar 10.000 euro omzet kwijt, maar onze tijd hebben wij beter kunnen inzetten. Zo’n weekje lijkt veel geld, maar ik besteed dat geld liever aan productontwikkeling. In eerste instantie gaf corona een behoorlijke tik aan onze omzet, maar in tweede instantie behaalden we onze beste omzet ooit.”

De crisis gaf dus wel de mogelijkheid tot bezinning?

„Ja, maar het was niet een keuze die wij zelf maakten, het was ook een keuze die we konden maken omdat onze klanten zich bewuster werden van de situatie en mogelijkheden. Door de coronacrisis zijn de bedrijven anders gaan denken. Wij dachten al zo, maar we kregen onze klanten nog niet zover. Dankzij die corona is het wel gelukt.”

Dus, onderaan de streep zie je jouw bedrijf wel als winnaar van de crisis?

„Ik zie mijzelf als een enorme winnaar.”

Had je dat van tevoren bedacht?

„Ik had er niet zo bij stilgestaan. Ik denk altijd in de langere termijn. Ik denk dat als wij eerlijk, netjes en hard blijven werken en aan innovatie blijven doen, er weinig fout kan gaan.”

Lees ook: De Alphense milieustraat draaide door in de coronacrisis en werd overstelpt met afval: ‘De lontjes werden héél kort’

In de serie De winnaars en verliezers van de coronacrisis maakt Alphen CC de balans op: hoe kijken ondernemers terug op de crisis, en wat hebben ze ervan geleerd? Heeft u tips of wil u reageren? Stuur een e-mail aan r.de.quay@mediahuis.nl.

Deze serie is mede mogelijk gemaakt door een bijdrage van de Kwaliteitsimpuls Zuid-Hollandse Journalistiek.

Sera is een automatiserings- en ’fulltime service bureau’ voor software, marketing en design en is al 35 jaar gevestigd in Alphen aan den Rijn. Directeur Machiel van der Schoot heeft ’ongeveer 35’ man personeel in dienst.

Meer nieuws uit Alphen

Ombudsteam

Ons Ombudsteam springt in de bres voor de consument.