Onderzoek Naturalis: Planten gaan verhouten als ze in een droge omgeving leven

Echium wildprettii op Tenerife is ’houtvormend’.© Publiciteitsfoto Naturalis

Wilfred Simons
Leiden

Houtige gewassen kunnen beter omgaan met droogte dan planten die alleen groene stengels hebben. Dat blijkt uit een meer dan tien jaar durend onderzoek van de Leidse bioloog Frederic Lens.

De vraag waarom sommige planten in de evolutie hout zijn gaan maken, houdt biologen al heel lang bezig. Zelfs Charles Darwin (1809-1882) brak er zijn hoofd al over. Zeker is dat die evolutie al lang gaande is. De eerste bomen ontstonden 440 miljoen jaar geleden. Ze zijn nu alleen als fossielen bekend, wat het onderzoek naar hun groeiwijze lastig maakt.

Lens en zijn mede-onderzoekers bedachten een andere manier om houtvorming te bestuderen. Die evolutie gaat namelijk nog altijd door. Vooral kruiden die vanaf het vasteland op eilanden belanden, hebben de neiging om te verhouten. Binnen enkele tienduizenden of honderdduizenden jaren evolueren ze tot een houtige struik of zelfs boom. Lens werkte tien jaar aan een database waarin hij ruim duizend houtige eilandsoorten met een niet-houtige voorouder verzamelde. Houtvorming komt op alle eilanden voor, maar vooral Madeira en de Canarische Eilanden blijken erg productief.

Lens concludeert dat planten verhouten om te overleven in drogere klimaten. Dat biedt ook perspectief voor landbouw, zegt Lens’ collega Alexander Zizka. Door voedselgewassen te verhouten, brengen ze meer op terwijl ze met minder water toe kunnen. ,,Daar kunnen we niet omheen in een wereld die te maken heeft met klimaatverandering en een groeiende wereldbevolking.’’

Meer nieuws uit Leiden

Net Binnen

Ombudsteam

Ons Ombudsteam springt in de bres voor de consument.